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La vida oculta de los ratones

La vida oculta de los ratones

FOTO: Alan Schmierer / Flickr

Los jardineros y agricultores vigilan las plantas. Profundizamos en la comprensión de los ciclos de vida, las necesidades de nutrientes, las preferencias de la luz solar y todas las complejidades de mimar una plántula para convertirla en un cultivo fructífero completamente desarrollado. En toda esta preocupación por la vida verde en la superficie que nos trae un buffet de alimentos frescos, es fácil olvidar que la vida bajo los pies también se siente muy atraída e interesada por las plantas que albergamos. Los ratones de campo son uno de esos animales poco entendidos que pasan desapercibidos hasta que crean un problema percibido en nuestro esquema de cultivo.

Conceptos básicos de campañol

Vale la pena comprender a los ratones de campo en sus propios términos, pero se los compara más comúnmente con los ratones. Más parecido a un hámster que a un ratón, un campañol es generalmente más corto, más grueso y tiene una cabeza más redonda, ojos más pequeños y cola más corta que un ratón. Como roedores, comen una amplia variedad de partes de plantas y algunos también consumen animales pequeños, como polillas gitanas, caracoles y cadáveres de animales. Las partes suculentas de las plantas, como las raíces, la base y las cabezas de las semillas, son las favoritas de los ratones de campo.

Un signo de acción de los ratones de campo en su jardín son las hierbas cortadas en trozos cortos, lo que hacen los ratones de campo para alcanzar las hojas y flores más sabrosas y jugosas en el verano. En el invierno, los ratones de campo dependen de semillas, nueces, tubérculos y bulbos. Cuando los tiempos son difíciles, los ratones de campo pueden ceñir árboles jóvenes mientras quitan la tierna corteza para comer.

Más de lo que parece

Más de 20 especies de ratones de campo viven entre nosotros en América del Norte. Los tipos más comunes son fáciles de localizar por sus nombres descriptivos: pradera, pradera, pino, montaña, los topillos de California y Oregon encabezan la lista. No podrías notar la diferencia entre todos estos ratones de campo con solo mirarlos, pero diferencias inusuales se encuentran debajo de la superficie, en lo profundo de su ADN.

Los científicos están intrigados por la variabilidad genética y la resistencia del campañol, lo que le valió a este pequeño roedor el título de mamífero de más rápido desarrollo del mundo. Los investigadores de la Universidad de Purdue encontraron varias anomalías en la forma en que el material genético se transmite de una generación a la siguiente y concluyeron que los ratones de campo están evolucionando nuevas especies de 60 a 100 veces más rápido que cualquier otro mamífero. Los dientes de los ratones de campo aparecen en excavaciones arqueológicas con tanta frecuencia que se han utilizado como una forma informal de fechar artefactos; el "reloj de campañol" se basa en qué tipo de campañol estuvo presente durante el período de tiempo y cómo se veían sus dientes, lo que está directamente relacionado con la vegetación y el clima de esa época.

El impacto terrestre de los ratones de campo

A diferencia de los topos, los ratones de campo viajan tanto en la superficie como bajo tierra. Sus pistas de superficie pueden tener un par de pulgadas de ancho a través de hierba cortada y pisoteada. Cerca, puede encontrar entradas limpias a sus madrigueras. Los agujeros de los lunares generalmente tienen montículos cónicos de tierra en la entrada, y las tuzas abanican su tierra en forma de media luna o corazón. Sin embargo, los topillos oportunistas también utilizan las madrigueras de sus vecinos.

Los ratones de campo tienen una estrecha relación con las plantas y la tierra donde se encuentran, en su mayoría asociados con pastos densos y perennes. Los bosques leñosos muestran menos abundancia de topillos y viceversa; los campañoles comen árboles jóvenes y evitan el desarrollo de los bosques. Esto, a su vez, elimina o previene los rodales densos y reduce el riesgo de propagación de incendios forestales. Puede ser exagerado dar crédito a los ratones de campo por desempeñar el papel que alguna vez desempeñaron las manadas de bisontes en pastoreo, pero están llenando un nicho ecológico. Con su actividad subterránea, son buenos dispersores de nutrientes, semillas y hongos micorrízicos.

Impacto en la comunidad

Algunos ratones de campo parecen ser criaturas muy cariñosas. Investigadores de la Universidad de Emory han aislado un gen que influye en la monogamia entre los machos de campañol de pradera, en comparación con el campañol de pradera polígamo. Otro estudio en Emory mostró que los ratones de campo estresados ​​de la pradera reciben respuestas empáticas de sus compañeros, y que los ratones de campo no estresados ​​comparten la misma respuesta a la hormona del estrés que los ratones de campo estresados.

A diferencia del topo solitario, los ratones de campo producen múltiples camadas de crías cada año, y los machos con el rasgo monógamo también cuidan a sus crías por más tiempo y con más atención. Los jóvenes maduran en un mes y se reproducen exponencialmente. Sin embargo, viven rápido y mueren jóvenes. La red de la vida en un ecosistema depende de muchas cosas pequeñas para alimentar las cosas más grandes, y tal es el caso de la población de ratones de campo. Los depredadores de los ratones de campo incluyen halcones, búhos, coyotes, zorros, serpientes y mapaches.

Si ve su jardín o granja como el ecosistema que es, tal vez pueda encontrar espacio en su corazón y en sus campos para los ratones de campo. Si no es así, piense como un campañol: elimine con compasión la atracción de la vegetación densa, proteja los árboles jóvenes con una malla y no deje de lado el exceso de alpiste que atrae a los roedores.


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