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Cultivo de maíz dulce

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Por Rick Gush

Sobre el Autor

Rick Gush es un pequeño agricultor y escritor independiente que vive en Italia.

Estamos locos por el maíz. Sería difícil imaginar nuestra vida sin maíz, y aún más difícil exagerar el importante papel que juega el maíz en el mundo actual. Estados Unidos cultiva el 40 por ciento del maíz del mundo, pero China y Brasil también son grandes productores. Los agricultores de Nebraska pueden recibir la mayor atención por sus cultivos, pero los agricultores de Timor Oriental y África también se toman muy en serio sus cultivos de maíz.

Los agricultores de Estados Unidos plantarán casi 80 millones de acres y cosecharán alrededor de 10 mil millones de bushels de maíz en 2002. Alimentarán la mitad de esta cosecha al ganado y exportarán otra cuarta parte de la cosecha. Gran parte de la cosecha restante se utilizará para producir barriles llenos de edulcorantes de maíz y combustibles de etanol. Algunos se utilizarán para crear plásticos a partir de almidón de maíz en una industria que es relativamente nueva, pero que ya es enorme y está creciendo rápidamente. Incluso los tallos de maíz y el follaje que quedan después de la cosecha de las mazorcas se utilizarán para producir grandes cantidades de productos alimenticios de ensilaje para el ganado y millones de galones de jarabe para el consumo humano.

Los granos de maíz también se utilizan hoy en día como fuente de calentamiento directo porque la caída de los precios de los granos y el aumento de los costos del combustible han hecho que muchos agricultores comiencen a usar hornos de quema de granos en sus hogares y tiendas. Un bushel de granos de maíz generará tanto calor como cinco galones de propano, pero ese bushel costará solo alrededor de $ 2, mientras que el propano a menudo costará más de $ 1.25 por galón. Los ahorros pueden ser sustanciales y los agricultores pueden quemar fácilmente el maíz dañado o demasiado pequeño para el mercado.

El cultivo de maíz presenta una oportunidad maravillosa para los pequeños agricultores de todos los estados. Hay tantas formas diferentes de abordar el maíz, y tantos productos de maíz diferentes que se pueden vender, que los agricultores deben considerar algunos cultivos de maíz en su plan de finca.

Aunque cultivar grandes extensiones de maíz de campo, como los equipos de agronegocios en el Medio Oeste, no es práctico para los pequeños agricultores, cultivar maíz dulce, palomitas de maíz, maíz especial, adornos de maíz, semillas de maíz y construir laberintos de maíz pueden ser actividades muy rentables para los productores más pequeños. Somos un mundo que está loco por el maíz, y el pequeño agricultor solo necesita decidir cómo ayudar a eliminar ese picor.

La historia del maíz
Las plantas de maíz no existen en ningún lugar hoy en día en estado salvaje. El maíz requiere el cultivo de agricultores humanos para sobrevivir y pasar de una generación a la siguiente. Como tal, el maíz es uno de los primeros ejemplos de fitomejoramiento deliberado y dirigido por humanos. Si bien existe cierta confusión sobre qué plantas son los antepasados ​​del maíz, se sabe que hacia el 3000 a.C. el maíz era un cultivo popular en México. El maíz temprano era similar a las variedades de palomitas de maíz de hoy en día, excepto que por lo general solo tenía seis granos por mazorca. Una forma en que los historiadores saben acerca de un maíz tan viejo es que los granos se pueden almacenar sorprendentemente bien, y los arqueólogos han descubierto granos de maíz con más de 4.000 años de antigüedad. Aún más sorprendente es que algunos de los granos viejos todavía pueden germinar, ¡y los científicos han cultivado plantas a partir de semillas de más de 2000 años!

El maíz era desconocido en Europa o Asia antes de los viajes de Colón al Nuevo Mundo en el siglo XV. Pero una vez que comenzó, el cultivo de maíz se extendió rápidamente por todo el mundo junto con los socios tradicionales del campo (tomates, papas, calabazas y frijoles), todos los cuales han tenido un gran impacto en los jardines y la dieta del Viejo Mundo. Los españoles podrían haber estado entusiasmados con el oro nativo de los aztecas e incas, pero durante los últimos cinco siglos el valor del maíz y otros cultivos alimentarios del Nuevo Mundo ha empequeñecido el valor de las cosechas de metales preciosos más llamativos.

Biología del maíz
Botánicamente hablando, el maíz es un tipo de hierba. La mayoría de las gramíneas producen flores que contienen ambos sexos, pero el maíz es diferente. Hay flores masculinas en la parte superior de la planta llamadas borlas e inflorescencias de flores femeninas en ramas laterales cortas. Las inflorescencias de flores femeninas se convierten en mazorcas de maíz. Las borlas masculinas liberan polen al aire y el viento lo lleva a otras plantas. Las hebras largas y sedosas que sobresalen de la parte superior de una mazorca de maíz son las estructuras que atrapan el polen y lo transmiten a los ovarios florales femeninos que esperan.

Smut de maíz
El carbón de maíz es una enfermedad fúngica que a veces afecta las mazorcas de maíz. Por lo general, los agricultores de los Estados Unidos tratan la obscenidad como una enfermedad indeseable y hacen todo lo posible por erradicarla.

En México, sin embargo, el carbón es muy apreciado y los agricultores que encuentran sus cultivos infectados con él están felices porque saben que pueden vender su cosecha a un precio más alto.

Ustilago maydis es el nombre latino de la obscenidad que hace que los granos de maíz crezcan grandes y se distorsionen. En el proceso de maduración, los granos se llenan de las características esporas oscuras y polvorientas del hongo.

El maíz tiznado ha sido apreciado desde la época de los incas y los aztecas, pero solo recientemente el sabor ha crecido significativamente en los Estados Unidos; Los programas que permiten a los agricultores cultivar maíz obsceno están comenzando en todo el país. "Sabe un poco a champiñones y es genial en huevos revueltos", juran los devotos estadounidenses recientes.

Un grano de maíz tiene dos partes principales: el germen y el endospermo. El germen es una protoplanta joven, y el endospermo es material nutritivo que existe para alimentar a la planta joven a medida que emerge. Estas dos secciones están separadas en muchos sistemas de procesamiento de alimentos; el aceite de maíz se obtiene al presionar los gérmenes; y la harina de maíz se hace triturando los endospermos.

Además de sus raíces normales, las plantas de maíz tienen raíces aéreas que aparecen en el tallo inferior. Estas estructuras, llamadas raíces adventicias, actúan principalmente como tirantes adicionales. También actúan como conductos en la absorción y eliminación de gases beneficiosos y tóxicos del cuerpo de la planta; y también buscan agua y nutrientes adicionales en la capa del suelo por encima del sistema de raíces normal.

Tipos de maíz
Todo el maíz se clasifica por su nombre científico en latín, Zea mays, pero hay cinco tipos principales de maíz: Pop, Flint, Dent, Flour y Sweet. Las diferencias en los principales tipos de maíz tienen que ver con las diversas disposiciones del germen y el endoplasma en sus granos. Además de los cinco tipos de maíz utilizados comercialmente, también hay tipos de vainas que tienen cáscaras alrededor de cada grano, tipos cerosos y algunos otros tipos de maíz más oscuros, algunos de los cuales pueden resultar económicamente importantes en el futuro.

Las palomitas de maíz, también conocidas como maíz indio, son únicas porque su núcleo de endospermo contiene humedad, que se expande y explota cuando se calienta, lo que obliga a la parte externa y seca del endospermo a romperse e hincharse. Los tipos de palomitas de maíz representan aproximadamente el uno por ciento de la cosecha anual de maíz en los Estados Unidos.

El maíz Flint, que es esencialmente un maíz tipo pop de granos más grandes, fue el segundo tipo que se desarrolló. El maíz Flint todavía se cultiva ampliamente, principalmente debido a su gran tolerancia al frío, y ahora representa alrededor del 14 por ciento de la cosecha nacional.

La harina de maíz tiene un endospermo mucho más suave, lo que la convierte en una mejor fuente de harina y harina molida, y se cultiva específicamente para la producción de muchos productos de harina de humanos y animales. La harina de maíz constituye aproximadamente el 12 por ciento de la cosecha anual en los Estados Unidos.

Maíz Turístico
Aparte de los laberintos, hay algunas otras formas de atraer a los turistas que pagan a un campo de maíz.

  • El campo de los sueños. Los fanáticos de la inspiradora película de béisbol todavía acuden en masa todos los años para ver el campo de maíz donde se filmó la película. Los campos de maíz de la película se cultivaron durante una sequía y tenían solo la mitad de su altura normal, por lo que los productores de la película tuvieron que gastar $ 25,000 en riego por agua.

  • El palacio del maíz. Hay un "Corn Palace" en Mitchell, Dakota del Sur, que se cubre cada año con una variedad realmente alucinante de nuevas decoraciones de maíz. Los numerosos y hermosos murales rústicos representan la vida en Dakota del Sur y atraen a miles de turistas cada año. El primer Corn Palace se construyó en 1892 y el edificio actual es el tercero de esta serie de atracciones americanas únicas.

El maíz dentado es el tipo de maíz más cultivado y constituye alrededor del 73 por ciento de la cosecha anual de EE. UU. Cuando uno ve un gran campo de maíz, lo más probable es que sea un campo de maíz abollado, ya que los otros tipos generalmente se cultivan en parcelas mucho más pequeñas. El término "maíz de campo" generalmente se refiere al maíz dentado, pero también se puede aplicar a los tipos de pedernal y harina. El endospermo del maíz dentado tiene tanto el almidón tipo pedernal como el almidón de harina más suave. El término "abolladura" se refiere a la depresión característica en la parte superior de los granos.

Las hojas y los tallos del maíz mellado forman la base de los productos alimenticios para animales rumiantes de la industria del ensilaje elaborados a partir de partes de plantas de maíz verde compostadas. Las torres altas, tan comunes en las áreas agrícolas de Corn Belt, son los sofisticados contenedores de compost donde se produce el ensilaje. Muchas partes verdes de Dent-corn también se presionan para extraer el jarabe de maíz.

El maíz dulce es del tipo de maíz fresco y de enlatado. En el maíz dulce, el endospermo está compuesto por un almidón especial que es suave y muy rico en azúcares. El momento de la cosecha y la entrega urgente al mercado de maíz dulce siempre es fundamental porque los azúcares se deterioran rápidamente después de la cosecha de las mazorcas. Los agricultores de maíz dulce a menudo prefieren comer las mazorcas crudas en el campo porque juran que la dulzura se ve comprometida incluso al entrar a la casa y cocinarlas.

Maíz de pequeña granja
Los pequeños agricultores tienen una increíble variedad de opciones cuando se trata de cultivar maíz. El maíz dulce es, por supuesto, una de las opciones obvias. Este sabroso manjar del verano se ha cultivado desde los días en que los iroqueses y otros nativos americanos dominaban la costa este. Algunas de las antiguas variedades de maíz dulce de la India todavía están disponibles y se cultivan en la actualidad. El cultivo de maíz dulce a menudo ha sido una actividad rentable para los pequeños agricultores, y si tiene acceso a un mercado de agricultores o un puesto al borde de la carretera para vender su cosecha, no hay razón por la que no pueda participar también.

Hay una gran cantidad de variedades diferentes, desde las primeras hasta las tardías, desde los granos dorados hasta los blancos, por lo que tendrá que experimentar para encontrar las variedades que mejor se adapten a su situación. La variedad de maíz dulce más famosa, Golden Bantam, fue lanzada en 1902 y ha sido una de las favoritas desde entonces.

Otra estrella en ascenso de rentabilidad para los pequeños agricultores son las palomitas de maíz gourmet. Ya sea de color azul, negro o fresa, los clientes han mostrado una gran atracción y disposición a pagar precios superiores por productos de palomitas de maíz inusuales. El maíz se puede vender sin cáscara o sin cáscara, y en muchos mercados las mazorcas de maíz tienen precios superiores a $ 1 por mazorca.

Las palomitas de maíz también se extienden hacia el importante mercado de flores y decoraciones. Las coloridas mazorcas de maíz son las favoritas de los floristas y amas de casa perennes, y estos mismos clientes recogen una cantidad asombrosa de tallos, mazorcas, borlas y cáscaras cada año. Los agricultores inteligentes no desperdician ninguna de las partes de las plantas y descubren que pueden vender todo lo que cultivan. Aquellos agricultores que van más allá y producen productos artesanales como pipas de mazorca, muñecos de cáscara y mosaicos de granos, generalmente encuentran un mercado en crecimiento ansioso por sus productos.

Una de las cosas buenas del maíz sin vender es que puede trasladarse hacia abajo en la línea de productos a medida que cambia la situación. El maíz dulce que no se vende se puede comercializar a continuación como decoración seca; El maíz decorativo viejo o dañado se puede pelar, mezclar con otros tipos y vender como harina de maíz para los mercados humanos. La harina de maíz no vendida siempre se puede vender como alimento para pájaros y animales.

Cultivos especiales de maíz
Los híbridos de maíz no transmiten su mayor rendimiento a su descendencia. La semilla nueva debe cultivarse especialmente cada año cruzando las cepas parentales. Esto significa que alguien debe cultivar nuevos cultivos de semillas de maíz híbrido cada año. Esa industria está creciendo y brinda a los pequeños agricultores concienzudos la oportunidad de convertirse en subcontratistas de la industria del maíz de campo más grande y bien financiada.

Una de las tendencias recientes más divertidas es el desarrollo de laberintos de maíz. Estos enormes rompecabezas presentan caminos retorcidos y confusos cortados en altos campos de maíz. El público está acudiendo en masa a estas atracciones rurales en todo el país y todavía se necesitan más. Cuando se combinan con otras actividades agrícolas, como calabazas y fresas, pueden ser un gran atractivo. La cantidad de laberintos de maíz ha aumentado cada año desde que comenzó la locura en 1993. Pero todavía hay algunos estados que aún no han visto ningún laberinto, como Okalahoma, Alaska, Kentucky, Maine y Mississippi. Entonces, si los rompecabezas y las multitudes de visitantes felices que usan linternas para pasear por sus campos de maíz en julio y agosto le atraen, ocúpese de diseñar su laberinto. Probablemente necesitará al menos tres acres para hacer un laberinto de calidad, y es tradicional y prudente erigir algún tipo de plataforma de observación de puentes mediante la cual los visitantes puedan obtener una vista aérea. Los laberintos casi siempre se hacen con maíz de campo, pero a veces se utilizan campos de maíz dulce después de la cosecha.

Maíz récord
El rendimiento promedio normal para el maíz de campo sin riego es de alrededor de 150 bushels por acre, pero hay algunas superestrellas que persiguen a dos, y casi tres veces más por acre. Estos competidores utilizan una variedad de técnicas, como arado profundo, aplicaciones masivas de fertilizantes y pesticidas, variedades de semillas especiales resistentes a insectos y una inclinación precisa de las hileras para maximizar la exposición al sol. La mayoría de los productores piensan que todo ese esfuerzo extra destruye el potencial de ganancias, pero estos súper productores generalmente no alcanzan (al menos) sus cosechas y compensan con creces cualquier pérdida de ganancias a través de equipos lucrativos, fertilizantes y respaldo de semillas.

Cultivo de maíz
El cultivo de maíz en una gran empresa agrícola es un asunto corporativo muy científico, y todo, desde la siembra hasta la cosecha, se programa de acuerdo con los últimos consejos de microgestión de la extensión cooperativa. Por ejemplo, la mayoría de los grandes productores ajustan la cantidad de aplicaciones de fertilizantes nitrogenados de acuerdo con las fluctuaciones en el mercado de futuros de maíz.

Afortunadamente, los pequeños agricultores tienen un trabajo mucho más fácil. Seguro que es bueno llevar la cosecha al mercado temprano o tarde para asegurar los mejores precios, pero el hecho básico del cultivo de maíz sigue siendo el mismo: a la cosecha le gusta el clima cálido, por lo que no tiene sentido plantar plántulas en los invernaderos de invierno para obtener una anticipación. comienzo. Los productores de maíz tienen que esperar a que el suelo y el aire se calienten, y eso es todo.

Plagas de maíz
Las peores plagas del maíz son los gusanos. Los gusanos cortadores viven en el suelo y los gusanos ejército durante el invierno en malezas y pastos como larvas parcialmente maduras. Ambos atacan las plantas jóvenes de maíz y pueden ser plagas graves en campos con residuos de cultivos pesados, malezas invernales excesivas o cultivos de cobertura de primavera. Este es un problema para los agricultores orgánicos que están acostumbrados a compostar en los campos. Los suelos poco húmedos y los campos que bordean la vegetación silvestre también son un problema potencial. La tierra caliente, limpia y seca es lo que más le gusta a un cultivo de maíz, por lo que los agricultores deben modificar sus prácticas para lograr este estado en sus plantaciones de maíz.

También hay una variedad de gusanos que atacan las mazorcas de maíz en desarrollo. El gusano del maíz y el barrenador europeo del maíz son causas comunes de deterioro del grano y la mazorca. Ellos también pueden desanimarse manteniendo campos extremadamente limpios.

El que podría ser el tratamiento más eficaz para las infestaciones de gusanos es la bacteria Bacillus thuringiensis, que es la “Bt” en medio de la controversia que rodea a algunas variedades de maíz alteradas genéticamente. Aún así, el Bt como aerosol es bastante inofensivo para el medio ambiente y la familia de agricultores, y debe ser considerado como parte del programa de control de plagas incluso por los agricultores orgánicos más estrictos.

Nutrición del maíz
El maíz, a pesar de su tamaño, no tiene requisitos nutricionales excesivos. Los fertilizantes nitrogenados se aplican con frecuencia en la etapa de la adolescencia, pero nunca después de que se hayan formado las borlas. Por supuesto, los suelos ricos en nutrientes naturales estimulan a las plantas de maíz a producir más y más mazorcas, y muy pocas veces se cultiva otra cosa que no sea maíz de campo sin riego.

La agricultura aborigen usualmente empleaba un sistema de cultivo intensivo de múltiples especies. Con frecuencia, el maíz, los frijoles y la calabaza se cultivaban juntos en el mismo hoyo. Esta técnica también ayudó a proporcionar una fuente equilibrada de aminoácidos porque una dieta de proteína de maíz sola carece de equilibrio. El amaranto, los tomates, los pimientos y las verduras también se cultivaban a menudo en los mismos campos y hoyos.

Este artículo apareció por primera vez en la edición de otoño de 2002 de Granjas de pasatiemposrevista. Obtenga una copia en su quiosco de periódicos local o tienda de tachuelas y alimentos.Haga clic aquí suscribirse a HF.


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