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Gusanos de geranio: una plaga problemática en la marcha

Gusanos de geranio: una plaga problemática en la marcha

FOTO: Jessica Walliser

Si alguna vez ha entrado en su jardín en las horas de la mañana y ha descubierto que faltan capullos florales en sus geranios, zinnias, caléndulas o boca de dragón, su mente podría tropezar primero con ciervos o marmotas como los perpetradores, pero si no hay hojas ni brotes de plantas faltan —sólo capullos— es más probable que los culpables sean los gusanos de los geranios (Heliothis virescens). A estas pequeñas plagas persistentes también les gusta mordisquear los pétalos de petunia hasta hacer jirones y comerse los cogollos de las plantas de portulaca y ageratum.

¿Qué son los gusanos de geranio?

Los gusanos de las yemas del geranio son las orugas de una polilla nocturna. También se les conoce como gusanos de las yemas del tabaco debido a su afición por las yemas de las plantas de tabaco. Las polillas adultas son de color marrón claro con tres bandas oscuras en las alas. Los adultos no dañan las plantas del jardín y a menudo son presa de los murciélagos. Sin embargo, a sus orugas les encanta alimentarse de los brotes en desarrollo de muchas flores y vegetales diferentes, incluidos los enumerados anteriormente. Las orugas pueden ser amarillas, verdes, marrones, rosadas o incluso granates, según su edad y su fuente de alimento.

Aquí en Pensilvania, los gusanos de las yemas del geranio alguna vez fueron una plaga muy rara. Como muchas otras plagas sensibles a las frías temperaturas invernales, los gusanos de los geranios solo migrarían tan al norte hacia el final de un verano cálido y largo. Ocasionalmente veía uno o dos a fines de agosto o septiembre, pero rara vez al principio de la temporada. Sin embargo, durante los últimos cinco años, hay cada vez más pruebas de que el área de distribución del gusano del geranio se está expandiendo hacia el norte. Para cuando llega la mitad del verano por aquí en Pensilvania, empiezo a encontrar las orugas y la evidencia de su daño. Eso es aproximadamente un mes y medio antes que antes.

¿Cómo dañan las plantas los gusanos del geranio?

Las orugas del gusano de las yemas del geranio se alimentan principalmente de noche. Durante el día se pueden encontrar escondidos a lo largo de los tallos de las plantas y la parte inferior de las hojas, pero si sale al jardín de noche con una linterna, es fácil verlos mordisqueando las flores de las plantas hospederas.

Cuando los gusanos de las yemas de geranio están presentes en su jardín, primero notará los agujeros en las yemas florales o las yemas que no se abren o desaparecen por completo. Cuando las orugas son pequeñas, el daño también es pequeño, pero a medida que crecen, pueden "desflorar" más y más plantas por noche.

Cómo prevenir el daño del gusano cogollero del geranio

Para prevenir los gusanos del geranio, no plante sus plantas favoritas. Busque sustitutos, si es posible. Por ejemplo, plante geranios de hiedra menos susceptibles en lugar de geranios zonales o cultive Million Bells (Calibrachoa) en lugar de petunias regulares. Las margaritas Livingstone son un gran sustituto de la portulaca.

La recolección manual de orugas por la noche es eficaz, pero también requiere mucho tiempo. Aunque son muy problemáticos para los cultivadores comerciales, los gusanos de las yemas del geranio rara vez causan grandes daños en los huertos familiares.

Si descubre que están decapitando sus flores anuales y la recolección a mano no es efectiva o posible, los pesticidas orgánicos basados ​​en Bt (Bacillus thuringiensis) matarán a las orugas mientras se alimentan del follaje rociado, sin afectar a los polinizadores y otros insectos beneficiosos.

Los gusanos de las yemas del geranio son más una molestia que cualquier otra cosa. Rara vez matan una planta, pero sí afectan la producción y la estética de las flores.

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