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Agricultura en seco: cultivar hortalizas con poco o ningún riego

Agricultura en seco: cultivar hortalizas con poco o ningún riego

FOTO: USDA Media / Lance Cheung

El riego en la agricultura se encuentra entre los mayores usuarios de agua. Desafortunadamente, también se encuentra entre los mayores desperdicios. Según el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, alrededor del 80 por ciento del consumo de agua se destina al riego agrícola. Esa cantidad aumenta a alrededor del 90 por ciento en algunos estados del oeste. La Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación estima que hasta el 60 por ciento de esa agua se desperdicia a través de la escorrentía en los cursos de agua o la evaporación. No hace falta decir que el riego no siempre es un uso eficiente de un suministro de agua ya estresado.

Sin embargo, el agua también es esencial para la vida, y eso incluye la vida de las plantas. La tierra seca o inconsistentemente húmeda no indicará la germinación de las semillas. Privadas de humedad, las plantas jóvenes no pueden intercambiar de manera eficiente el agua por carbono durante la fotosíntesis, lo que resulta en plantas de crecimiento lento, débiles y a menudo insalubres. Las fases de fructificación de cultivos como tomates y melones requieren cantidades significativas de agua para llenar la fruta y producir un alto rendimiento. Sin agua, en otras palabras, puede resultar difícil cultivar productos.

Sin embargo, ya sea por necesidad, por falta de acceso al agua, o por iniciativa personal, muchos agricultores a lo largo de la historia se han vuelto creativos y han podido cultivar sin riego. Este estilo se llama agricultura de secano. Es tanto un arte como un tipo de agricultura, y demuestra que los alimentos se pueden cultivar sin riego. Sin embargo, el proceso requiere algo de creatividad y previsión.

Conservación de la humedad

Los agricultores de secano deben ser cuidadosos en su trabajo, encontrando formas de aprovechar los meses más húmedos para preservar la humedad del suelo. En regiones más secas con precipitaciones desproporcionadas, como el árido oeste, donde la mayor parte de la lluvia puede llegar en primavera y otoño con poca o ninguna lluvia en la temporada principal de cultivo de verano, es fundamental cuidar la humedad.

Una cosa que devorará el contenido de agua del suelo son las malas hierbas. Las malas hierbas compiten con los cultivos por la humedad y la luz solar y pueden devastar una granja seca. Un programa de cultivo adecuado es imprescindible cuando se considera la agricultura de secano para que las malas hierbas no puedan establecerse por sí mismas. El suelo se debe cultivar o labrar regularmente.

De hecho, la labranza es otra forma en que los agricultores de secano gestionan el agua existente. Si la tierra preparada se moja, pero no se labra, no solo las semillas de malezas pueden establecerse, sino que la tierra perderá humedad en el aire por evaporación. Un labrado o desgarrado ligero ayuda a detener o ralentizar la lixiviación del agua. Sin embargo, este tipo de labranza cuidadosa y cultivo de malezas cuidadoso no es suficiente en áreas más secas para preservar la humedad requerida para pasar dos o tres meses secos. Por lo tanto, los agricultores de secano combinarán sus programas de cultivo y labranza con una o varias tácticas más.

Cubrir

Una de esas tácticas es cubrir el suelo con un abono orgánico (heno, hojas, astillas de madera o paja) después de la labranza o en su lugar. Esto puede ayudar mucho a preservar la humedad. El mantillo protege el suelo desnudo del sol, evitando la evaporación, pero también cubre el suelo, proporcionando una barrera contra el calor y el viento, que pueden contribuir a secar el suelo.

Los mantillos, si no son plásticos, también se descomponen en materia orgánica, que en sí misma es importante para retener la humedad. Según el USDA, el 1 por ciento de la materia orgánica en las 6 pulgadas superiores del suelo contendrá aproximadamente 27,000 galones de agua por acre. Por lo tanto, si su suelo es bajo en materia orgánica, podría necesitar mucho abono o materia orgánica adicional, como hojas, para prepararlo para el cultivo en seco. Si espera convertir su granja en una granja seca, está perfectamente bien pasar algunos años construyendo su materia orgánica antes de eliminar el riego. No te arrepentirás.

Otra forma eficaz de generar materia orgánica es mediante cultivos de cobertura. Se pueden sembrar hierbas y plantas anuales de rápido crecimiento entre cultivos para agregar materia orgánica al suelo cuando se cortan y se aran. Algunos agricultores también enrollan cultivos de cobertura tiernos como el trigo sarraceno y la arveja en el suelo para que se peguen como mantillo. Algunos agricultores de permacultura establecerán tréboles y trasplantarán cultivos directamente en ellos para su nutrición y retención de humedad. Existen muchas opciones en cultivos de cobertura, y un agricultor de secano serio debería considerarlas todas.

También vale la pena examinar su tipo de suelo. Los suelos arcillosos y limosos son generalmente los mejores para todos los suelos. El suelo arcilloso retiene bien el agua y podría funcionar bien en una situación de agricultura de secano. Sin embargo, los suelos arenosos se drenan rápidamente y pueden ser más difíciles de enmendar por completo para una operación de cultivo completamente seco.

Sincronización

El siguiente factor en la agricultura de secano es programar la siembra de cultivos cuando la humedad es adecuada. Aquí es donde realmente se hace evidente el arte de la agricultura de secano.

Los tomates, por ejemplo, son un cultivo bastante tolerante a la sequía, pero necesitan humedad en las primeras semanas después del trasplante para establecerse. Si un agricultor no cronometra bien, puede resultar en plantas débiles que podrían volverse susceptibles a enfermedades y daños por plagas. Si se planta en el momento adecuado, con el nivel adecuado de humedad, los tomates prosperarán durante todo el verano.

Debido a que las fases de fructificación de los cultivos, como los tomates, requieren agua, la agricultura a menudo produce rendimientos más bajos, tres veces menos, en algunos casos, en comparación con los campos irrigados. Así que preservar esa humedad original es clave para tener un buen rendimiento. Sin embargo, un menor rendimiento no es necesariamente algo malo, especialmente para la calidad. Menos fruta significa un sabor más intenso y puede resultar en cosechas nutritivamente densas y deliciosas. Por esta razón, muchos agricultores de secano venden sus cultivos a un precio más alto como artículos especiales a restaurantes de alto nivel que aprecian la calidad del sabor.

Cultivos resistentes a la sequía

También es importante en una granja de secano considerar la variedad de cultivos que se espera cultivar. Los fitomejoradores y los proveedores de semillas a menudo indican en sus descripciones de plantas si un cultivo en particular es resistente a la sequía. Esto puede ser vital para una granja de secano, especialmente en áreas con lluvias irregulares.

No todos los cultivos se cultivan pensando en la tolerancia a la sequía. Muchos se crían para su rendimiento bajo riego y rendimiento. La genética de algunos cultivos tradicionales, entonces, podría no ayudar en una granja sin riegos regulares.

Riego mínimo

Por supuesto, a veces la agricultura de secano se refiere a aquellos que simplemente no utilizan las fuentes de agua municipales. En áreas donde la ley lo permite, recolectar cierta cantidad de agua y usarla estratégicamente durante la temporada de cultivo puede aumentar drásticamente el éxito.

Este tipo de fuentes "fuera de la red" pueden incluir pozos, tanques de captación de lluvia debajo de edificios, estanques o cisternas. Por lo tanto, si desea secar el cultivo pero el suelo tal vez no sea el adecuado para ello, no es una vergüenza recolectar agua cuando es abundante y esparcirla durante toda la temporada. De la misma manera que el mantillo preserva la lluvia bajo tierra, un tanque de agua puede preservar las lluvias arriba.

Cambio de temporada

Una última consideración para los agricultores de secano: Concéntrese en cultivar cuando la humedad es más abundante. El invierno y la primavera, por ejemplo, cuando las lluvias no son un gran problema y los productos locales pueden ser notablemente más escasos, es un buen momento para secar la agricultura. En el verano, simplemente puede cultivar cultivos tolerantes a la sequía, como tomates y batatas, y luego volver a los cultivos de raíces poco profundas que dependen del agua, como las verduras y la lechuga en el otoño. O puede tomarse el verano libre, eligiendo en su lugar cultivar cultivos de cobertura y construir su materia orgánica para una granja de tres estaciones: otoño, invierno y primavera.

Decida lo que decida, sepa que la agricultura de secano requiere una planificación seria y pensada para ejecutarse a escala comercial. Sin embargo, se puede hacer. La historia lo demuestra, al igual que los miles de agricultores de todo el mundo que alimentan a sus comunidades con las lluvias que proporcionan los cielos.

7 cultivos para agricultura de secano

La agricultura de secano no es para todos los cultivos. Los cultivos de raíces poco profundas como la lechuga y las verduras más pequeñas pueden ser más difíciles de cultivar en una situación de agricultura de secano. Aquí hay algunos buenos cultivos que se desarrollan bien cuando la lluvia es escasa.

1. Tomates

Los miembros de la familia de las solanáceas tienden a ser cultivos amantes del sol que se desempeñan mejor en climas más secos siempre que se establezcan primero. Necesitan lluvia o riego durante las primeras semanas para prosperar y un mantillo para ayudar a retener la humedad, pero les va bien en períodos de sequía. Algunos de mis mejores tomates han llegado en años de sequía. Los rendimientos pueden ser menores, pero los sabores no tendrán parangón.

2. Pimientos

Otra solanácea, los pimientos pueden funcionar bien en la agricultura de secano si se toma el tiempo para establecerlos. Manténgalos bien triturados, pero espere deliciosos pimientos durante todo el verano.

3. Berenjena

Al igual que los pimientos y los tomates, las berenjenas están diseñadas para la producción de verano. Son tiernas al principio y deben cubrirse para protegerlas de plagas como el escarabajo pulga. También necesitan una buena cantidad de humedad para establecerse. Compre variedades tolerantes a la sequía y manténgalas cubiertas con mantillo, y disfrutará de la berenjena durante todo el verano.

4. Patatas

La belleza de las papas en una situación de cultivo de secano es que normalmente se plantan lo suficientemente temprano en el año para que puedan aprovechar las lluvias de primavera en la mayoría de las regiones. Una vez que estén establecidas, asegúrese de que las papas se mantengan bien cultivadas, ya que las malas hierbas absorberán el agua, y póngalas en mantillo si puede.

5. Batatas

Uno de los cultivos de verano más robustos, el boniato realmente puede soportar el calor. Sin embargo, las batatas se inician con trozos tiernos, así que asegúrese de que entren en un suelo con suficiente humedad. Mientras eso ocurra, las plantas crecerán rápidamente y crearán su propia cobertura del suelo para preservar la humedad. Son una cosecha de verano perfecta.

6. Okra

Conocida por su tolerancia al calor y la sequía, la okra es un cultivo excelente para la agricultura de secano. El mantillo ciertamente lo ayudará a prosperar en los meses más secos, pero la okra puede soportar una buena cantidad de estrés por calor y agua antes de que realmente comience a disminuir.

7. Ajo

El ajo es quizás el más fácil de todos los cultivos de secano, ya que crece durante el invierno, que en la mayoría de los lugares es la estación más húmeda. Plantado en el otoño y cosechado a fines de la primavera (en la mayoría de los lugares), el ajo a menudo se puede sacar antes de que llegue el clima seco. Recomiendo aplicar mantillo para mantener baja la presión de las malezas y preservar la humedad durante los últimos meses, pero no hay razón en una granja seca para omitir este cultivo.

Esta historia apareció originalmente en la edición de marzo / abril de 2018 de Granjas de pasatiempos.


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