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¿Puede la sostenibilidad igualar la rentabilidad?

¿Puede la sostenibilidad igualar la rentabilidad?



Cortesía de Comstock / Thinkstock
El negocio agrícola y la sostenibilidad no tienen por qué ser mutuamente excluyentes; de hecho, un estudio de la Universidad Estatal de Iowa muestra que las rotaciones de cultivos respetuosas con el medio ambiente en realidad ayudan a ahorrar recursos comerciales.

Un estudio publicado recientemente en la revista en línea, Más uno, muestra cómo la diversificación de la rotación de cultivos puede crear granjas rentables y sostenibles.

El experimento, que comenzó en 2002 en la Granja Marsden de la Universidad Estatal de Iowa, compara un sistema convencional de maíz y soja con dos alternativas: una rotación de tres años que agrega granos pequeños y un cultivo de cobertura de trébol rojo y una rotación de cuatro años que agrega granos pequeños y heno de alfalfa.

Nueve años de datos muestran que las rotaciones más diversas reducen en gran medida la necesidad de combustibles fósiles, herbicidas y fertilizantes sintéticos sin sacrificar los rendimientos ni la rentabilidad. Aunque el maíz y la soja se cultivan con menos frecuencia en las diversas rotaciones, tienen rendimientos más altos cuando se siembran en tierras de cultivo diversificadas: un promedio de 4 por ciento más para el maíz y 9 por ciento más para la soja.

No hubo diferencias en las ganancias entre los tres sistemas de cultivo, ya sea para la fase de "puesta en marcha" del experimento (2003 a 2005) o la fase "establecida" (2006 a 2011). A pesar de los altos precios del maíz y la soja, las diversas rotaciones tenían la ventaja de que los costos de los insumos eran significativamente más bajos, en particular los fertilizantes. Con aplicaciones periódicas de estiércol de ganado y fijación de nitrógeno por el trébol y la alfalfa, las diversas rotaciones requirieron de 80 a 86 por ciento menos de nitrógeno sintético.

Diversas rotaciones consumieron aproximadamente la mitad de la energía requerida anualmente por un sistema convencional de maíz y soja, lo que hace que los agricultores sean menos vulnerables a los crecientes costos de los combustibles fósiles. Los investigadores también encontraron que podían manejar eficazmente las malezas con un 86 a un 90 por ciento menos de herbicida.

Plus-1 para el medio ambiente
Las reducciones de insumos ofrecen beneficios tanto ambientales como financieros. Diversas rotaciones pueden mejorar la calidad del suelo, disminuir la erosión, proteger los arroyos cercanos de la contaminación y reducir el riesgo de crear malezas resistentes a los herbicidas. Después de nueve años, la toxicidad del agua dulce relacionada con los herbicidas asociada con las diversas rotaciones fue 200 veces menor en comparación con el sistema convencional.

Además, con raíces vivas en el suelo durante períodos más prolongados del año, es más probable que la tierra resista eventos climáticos severos sin perder tierra vegetal o cultivos.

Un paso mas alla
Matt Liebman, profesor de agronomía de la ISU e investigador principal del proyecto, prevé que estas diversas rotaciones agrícolas se combinarían con las operaciones ganaderas. La alfalfa y los granos pequeños pueden proporcionar forraje para el ganado, contribuyendo así al suministro mundial de alimentos, mientras que el ganado, a su vez, proporciona estiércol que enriquece el suelo a bajo costo para el agricultor.

Los sistemas integrados de producción agrícola y ganadera fueron comunes en gran parte de América del Norte hasta la década de 1960, cuando la disponibilidad de fertilizantes de bajo costo alentó a los agricultores a especializarse. El costo creciente de los combustibles fósiles, las preocupaciones sobre la salud humana y ambiental y la ventaja de los nuevos conocimientos y la tecnología moderna podrían hacer de las diversas rotaciones una opción atractiva para el futuro.

Mark Bittman, quien escribió el libro La comida importa (Simon & Schuster, 2008) para hacer las conexiones cruciales entre la alimentación, la salud y el medio ambiente, llevó el estudio a la atención nacional en un New York Times entrada en el blog. Llamó a la investigación un "tercer camino" entre la agricultura convencional y orgánica. Las barreras para tomar este camino incluyen el aumento del tiempo de gestión, las habilidades y la mano de obra requerida, así como las políticas que incentivan el maíz y la soja y la falta de mercados sólidos para cultivos alternativos. La ausencia de costos asignados al daño ambiental asociado con los sistemas agrícolas es un impedimento adicional.

Sin embargo, Liebman se siente optimista sobre el impacto práctico del estudio. “Podemos ver cómo se ve un sistema que funciona bien y podemos ver cómo se ve hoy”, dice. “La implementación de sistemas agrícolas diversificados a gran escala requerirá algunos incentivos de política nuevos, pero esta investigación muestra que podemos enfrentar los desafíos técnicos”.

La investigación ha sido financiada con subvenciones competitivas del Centro Leopold, la Iniciativa Nacional de Investigación del USDA, la Asociación de Soja de Iowa y el Centro Orgánico.

Etiquetas maíz, soja, sostenibilidad


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