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Los animales curan la tierra en la agricultura regenerativa

Los animales curan la tierra en la agricultura regenerativa

FOTO: Lori Rice

En la zona rural de Hanford, California, se encuentra una parcela de tierra verde brillante donde los pollos picotean, las cabras pastan y los cerdos arraigan. Se destaca porque por todos lados está rodeado por amplias vistas de suelo seco y polvoriento, un sitio que es familiar en el Valle Central de California. Es difícil creer que esta parcela de tierra verde alguna vez se viera así también.

El lugar pertenece a Combes Farms, una granja de pasatiempos dirigida por Brian y Mandy Combes y sus cuatro hijos. “Siempre habíamos querido un lugar en el campo para enseñar a los niños y dejarlos correr”, dice Brian. Él y Mandy compraron la tierra en septiembre de 2008. Se sintieron afortunados de haber encontrado la parcela en el Valle Central considerando el precio de la tierra en California a pesar del estado de la economía en ese momento. El terreno junto con la casa causaría algunos dolores de cabeza y necesitaría un trabajo duro antes de que fuera utilizable. “Iba a ser un trabajo de amor”, dice Brian.

Primero, se enfocaron en la casa y crearon un patio para sus hijos. Luego vino el desarrollo de una pequeña granja. “Queríamos ser productivos”, dice Mandy. "Creemos que si tiene tierra, debe usarla".

Comenzó con un gran jardín. Poco después de que despegó, tuvieron que decidir cómo crear mejor una granja sostenible: animales o cultivos. Rápidamente se dieron cuenta de que su terreno de 3 acres no era lo suficientemente grande para cultivos agrícolas en el Valle Central.

Con la alta concentración de la agricultura en el área, la mayoría perteneciente a operaciones agrícolas muy grandes, no tendrían prioridad para obtener el equipo y la asistencia necesarios. Esto se agravó al darse cuenta de que no podían producir suficientes alimentos para generar ingresos. Eso los dejó para explorar la cría de animales.

No lo sabían en ese momento, pero se dirigían a algo mucho más grande, con un impacto positivo mucho mayor que simplemente proporcionar alimentos ricos en nutrientes a sus clientes. Su camino los estaba llevando a un enfoque a largo plazo en la agricultura regenerativa.

Agricultura regenerativa

La agricultura regenerativa a menudo se conoce como gestión holística de la tierra. Implica prácticas que generan fertilidad del suelo y retención de agua. La agricultura regenerativa contribuye al secuestro de carbono, un proceso en el que el dióxido de carbono atmosférico se captura y almacena en el suelo. Esto tiene el potencial de mejorar el cambio climático global mediante la reducción de la presencia de gases de efecto invernadero en la atmósfera.

Para la cría de animales, la agricultura regenerativa requiere prácticas de pastoreo bien gestionadas. Estos resultan en un mejor crecimiento de las plantas y productividad de la tierra. La fertilidad del suelo aumenta, al igual que la biodiversidad de insectos y plantas. En pocas palabras: crea tierras de pastoreo más sostenibles, verdes y exuberantes para los animales, y se logra de manera beneficiosa para el medio ambiente.

Su impacto es prometedor. Tanto es así que la Universidad Estatal de California en Chico lanzó una Iniciativa de Agricultura Regenerativa dentro del Instituto para el Desarrollo Sostenible en 2016. La iniciativa está en proceso de convertirse en un centro, y el grupo consiste en un equipo interdisciplinario de profesores y agricultores que reconocen el beneficios de la agricultura regenerativa y que se han unido para desarrollar estrategias colaborativas de investigación y enseñanza en torno al tema.

“Vemos la agricultura regenerativa como el futuro, una forma más sostenible de avanzar”, dice Cindy Daley, codirectora y profesora de la Facultad de Agricultura de CSU Chico. "No importa el tamaño o la escala, estos principios se aplican".

Los esfuerzos de la familia Combes son un ejemplo perfecto de cómo estas prácticas se aplican a las pequeñas granjas y cómo se pueden adoptar con éxito. Brian y Mandy comenzaron agregando ponedoras de huevos a su granja con la ayuda de su hija, Lainey, quien ahora maneja su producción de ponedoras de huevos a la edad de 14 años. Si bien los huevos eran abundantes, el manejo y la salud de la tierra no lo hicieron. parecen estar mejorando.

Añadieron cabras Jabalí y Kiko. Habían identificado una demanda de carne de cabra en el área, y esto parecía ser la dirección correcta para su próximo paso.

“Soy ingenuo, pensé que podrías poner cabras allí y fertilizarían”, dice Brian. Rápidamente se dieron cuenta de que ese no era el caso. Hubo múltiples factores que llevaron a problemas con los pastos.

Por ejemplo, aprendieron que la orina de cabra tiene un alto contenido de nitrógeno, lo que evita que las cabras por sí solas generen un campo floreciente.

La solución multiespecies

Cuando se dieron cuenta de que la hierba no estaba creciendo, supieron que debían profundizar más en la investigación. La pequeña agricultura que se enfoca en la agricultura regenerativa no es una práctica común en el Valle Central, y tenían pocos recursos en el área para consultar para obtener orientación. Fue entonces cuando recurrieron a los libros de Joel Salatin de Polyface Farms, incluyendo Ganancias de aves de corral en pastoreo, puede cultivarlas y Agricultura familiar, para construir una base más sólida de conocimiento. Estos libros, combinados con la investigación en Internet que revisa los ensayos y errores de otros, propusieron una posible solución a su dilema: más diversidad a través de múltiples especies.

"Intentamos mantenernos alejados de las especies múltiples durante mucho tiempo", dice Brian. “Pero [una sola especie] no funciona. No paga y no es bueno para la tierra ”, dice Mandy. Tenían que hacer un cambio si querían seguir trabajando hacia sus metas. Inicialmente, su objetivo era que la granja se pagara por sí misma. Ahora, este objetivo ha evolucionado a la esperanza de que algún día uno de ellos pueda dejar su trabajo de tiempo completo para administrar la granja. Sabían que nada de eso sería posible en la forma en que iban las cosas.

Con multiespecies, cada tipo de animal aporta algo diferente al suelo. “Los pollos tuvieron el mayor impacto para nosotros”, dice Brian. “Los pollos de engorde son productores masivos de fertilizantes y, si bien esto es beneficioso, debe moverlos mucho o terminará con quemaduras. Al mismo tiempo, las capas excavan en el suelo y lo labran ".

Añadieron pollos Cornish Cross y Red Ranger para la producción de carne. Luego expandieron sus capas de huevos, principalmente estrellas rojas, a los pastos donde las aves podían pastar. Luego agregaron pavos Bronze Broad Breasted y Royal Palm.

Los pastos saludables requieren que roten los pollos de engorde diariamente y las ponedoras semanalmente. Las cabras y los pavos pasan un poco más de tiempo en cada parcela; se rotan cada dos o tres semanas, dependiendo de la presión del césped.

Otro beneficio del pastoreo de múltiples especies es que diferentes animales comen diferentes pastos. Las cabras disfrutan de la malva (también conocida como hierba de queso), algo que no prefieren las gallinas. Los pavos son fanáticos del pie de gallina. Los cerdos Chester Cross y Yorkshire Cross se agregaron a la granja en el otoño de 2018, y disfrutan de las raíces rizadas del muelle. Brian y Mandy también se alegraron de descubrir que los cerdos se concentran en áreas sin crecimiento y actúan como máquinas de labranza natural. "Nada se desperdicia ahora", dice Mandy.

La flexibilidad es clave

Admiten que su plan ha sido modificado varias veces. La pequeña agricultura, un enfoque en la agricultura regenerativa, incluso los pollos de pastoreo eran todos nuevos en el Valle Central, una tierra de agricultura a gran escala, vasta superficie y altos rendimientos. Realmente han sido pioneros en las prácticas de la zona. Esto significa que alcanzar con éxito sus metas lleva más tiempo a medida que aprenden de sus errores y se mantienen flexibles y abiertos al cambio.

"Tienes que controlar tu ego", dice Brian. Lo frustrante para él fue planificar un sistema de vallas y luego darse cuenta de que el plan era un fracaso. Desde la construcción de nuevas cercas hasta la necesidad de perforar un nuevo pozo durante la sequía, su proceso ha consistido en una serie de crear un plan, revisarlo, implementarlo y, a menudo, volver a revisar el plan.

Los obstáculos han sido frustrantes, pero los contratiempos y adaptaciones también les han permitido servir como una voz de experiencia para otros. “Todo ha sido prueba y error”, dice Mandy. Brain agrega que debes estar dispuesto a cambiar lo que diseñas y planeas porque no existe un plan perfecto.

Distintos desafíos regionales

La pareja admite que existen grandes desafíos al administrar una granja de pasatiempos con múltiples especies mientras se mantienen los principios de la agricultura regenerativa.
En la parte superior está la gestión de insumos, especialmente cuando ambos tienen trabajos de tiempo completo. Desde el alimento y el agua hasta el tiempo que lleva entregarlo, todos son insumos que deben gestionarse con éxito. Afortunadamente, cuentan con la ayuda de cuatro niños responsables con deberes acordes a las capacidades permitidas por sus edades.

Todavía hay necesidad de irrigación en el Valle Central. Por ejemplo, según el Informe meteorológico de cultivos de USDA en California, el área de Hanford recibió menos de 1⁄2 pulgada de lluvia la última mitad de 2017. Brian y Mandy comparten que el riego es algo que se vuelve más difícil de administrar cuando hay diferentes especies, pero es una necesidad y vale la pena el esfuerzo, dadas las diferencias que se ven en la tierra y en la salud de sus animales.

Junto con los desafíos, ha habido muchos triunfos. Cuando se le pregunta sobre su mayor triunfo, Brian dice: "No comprar heno en verano". Los pastos se secan en los calurosos veranos del Valle Central cuando las temperaturas pueden rondar los 100 grados Fahrenheit o más durante semanas. A través de sus prácticas agrícolas regenerativas, la familia Combes ha logrado extender sus pastos verdes por más tiempo durante todo el año. Lo que solía comenzar a secarse en junio ahora permanece verde y exuberante hasta octubre. Además de eso, los campos son diversos con centeno perenne próspero, trébol, pasto de corral, muelle rizado, bromo de pecho suave, avena silvestre, malva y nudo.

La familia Combes tardó solo un año en ver cambios positivos en el pasto después de adoptar un modelo de cultivo multiespecífico. Las mejoras en su propiedad han sido drásticas durante los últimos 10 años. A Brian le gusta describirlo como cocinar el suelo a fuego lento y bajo, muy parecido a una buena comida cocinada a fuego lento. Pueden ver los cambios de un año a otro y compartir con orgullo que uno de los mejores lugares para presenciar el cambio en sus pastos más verdes es a través de Google Earth, que ofrece una vista aérea de la propiedad.

Disfrutan mirando hacia atrás a través de álbumes de fotos que crearon a lo largo de los años. Las imágenes llenas de niños jugando también dan una idea de la tierra y la árida parcela que se ha transformado en su exitosa pequeña granja.

Estos resultados son un impacto positivo visible de su arduo trabajo y un testimonio de los beneficios de poner la tierra y el medio ambiente en primer lugar en sus prácticas agrícolas. Se nota en su granja, en la carne y los huevos que venden en el cercano mercado de agricultores de Visalia, y en la pasión que comparten por la gestión sostenible de la tierra. Encuentran que todavía abundan las oportunidades para educar a los consumidores en el área, algo que hacen a través de sus cenas en la granja, que incluyen un recorrido por la propiedad.

¿Cambiará su plan de nuevo? Es probable. Cada paso del proceso, incluida la adición de nuevos animales, cercas e irrigación, es otra oportunidad para aprender.

Esta historia apareció originalmente en la edición de marzo / abril de 2019 de Granjas de pasatiempos revista.


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